Ved foråret 1861 USA var i krig med sig selv. Både den amerikanske hær og flåden var blevet revet fra hinanden, da de i tjeneste blev tvunget til at vælge side. I mellemtiden krypterede den nyoprettede Union og selvudråbte konføderation for at opbygge defensive styrker.

senere samme år bestilte Union Navy firmaet Neafie & Levy at bygge en lille ubåd. Det nedsænkelige skib, en forbedring af det design, der først blev brugt af den kontinentale hær under den amerikanske Revolution, ville blive designet af den franske ingeniør Brutus de Villeroi.

Depiction of the USS Alligator

skildring af USS Alligator

skibet, designet til at rumme 18 mand, var det første af sin art, der havde et luftrensningssystem. To rør med flåd udvidet til vandets overflade ovenfor for at tilføre luft til mændene inde i fartøjet. Rørene var forbundet med en luftpumpe inde i ubåden. Jernfartøjet var omtrent 30 fod lang og 8 fod i diameter med små glasvinduer på den øverste halvdel. Villerois originale design indeholdt 16 hånddrevne padler. Denne ide blev afvist som upraktisk og erstattet med en håndsvinget propel, hvilket øgede fartøjets hastighed til en svag 4 knob. de håbede, at denne stigning i hastighed kombineret med subens solide konstruktion ville vise sig effektiv til at møde konfødererede Jernklæder, en kamp, hvor Nordens blokadeskibe med træskrog helt sikkert ville mislykkes. Byggeriet var afsluttet i foråret 1862, og den nye sub blev med succes lanceret den 1. maj.

The USS Alligator

USS Alligator

snart derefter blev skibet placeret under kommando af en civil ved navn Samuel Eakin. Det varede ikke længe, før en lokal avis kaldte den nye sub “Alligator.”Monikeren sidder fast og blev vedtaget af Union Navy. I næsten alle officielle korrespondancer, der skulle følge, blev suben omtalt som USS Alligator. ubåden blev involveret i krigen den 19. juni 1862, da damptrækket Fred Kopp begyndte at trække skibet ned ad floden. De to skibe gik ind i Chesapeake Bay og nåede endelig Hampton Roads, Virginia fire dage senere. Alligatoren tog Stilling nær Sidehjulsdampersatellitten, som skulle være hendes bud under hendes tjeneste med Den Nordatlantiske Blokadeskvadron og blev derefter sendt op ad James River til City Point. Alligatoren blev instrueret om at rydde floden for alle forhindringer nær Fort Darling for at skabe sikker passage for Unionens kanonbåde til at bevæge sig op ad floden for at støtte General George B. McClellan og hans kørsel mod Richmond. Da ubåden nåede City Point, indså flådechef John Rodgers imidlertid, at floden ikke var dyb nok til at skjule ubåden.

The USS Alligator in Tow with the USS Sumter

USS Alligator på slæb med USS Sumter

betragtes som ubrugelig på James, blev alligatoren sendt til den amerikanske Flådegård for yderligere test. Kontreadmiral Samuel Francis Du Pont interesserede sig snart for det unikke fartøj og besluttede at bruge hende i sin plan om at erobre Charleston, South Carolina. Den 31.marts 1863 begyndte alligatoren og hendes nye bud (USS Sumter) den lange rejse til Port Royal, S. C. De to skibe løb i hårdt vejr nær Cape Hatteras, N. C. Og Sumteren blev tvunget til at løsne sig med den tunge ubåd. Alligatoren blev efterladt. Og selvom vi ikke ved præcis, hvad der skete med det uheldige skib i de efterfølgende timer, ved vi, at det sank – effektivt afslutter eksperimentet, der havde været Unionens første ubåd. bare genert af 150 år senere, i 2005, begyndte en gruppe bestående af flere forskere, historikere og arkæologer at søge efter den manglende ubåd. Den mangesidede indsats sigter mod at afsløre subens endelige design og opdage, hvad der skete mellem det tidspunkt, hvor alligatoren blev skåret løs fra Sumteren, og da den sank. Alligator-projektet involverer flere organisationer ledet af Commerce Department ‘ s National Oceanic and Atmospheric Administration. Forskere mener, at projektet vil føre til nye undervandsopdagelser, der vil øge vores viden om borgerkrigen og dermed vores nations historie som helhed – selvom ubåden aldrig findes.