En la primavera de 1861, los Estados Unidos estaban en guerra consigo mismos. Tanto el Ejército como la Marina de los Estados Unidos habían sido destrozados cuando los que estaban en servicio se vieron obligados a elegir bando. Mientras tanto, la recién formada Unión y la autoproclamada Confederación se apresuraron a construir fuerzas defensivas.

Ese mismo año, la Armada de la Unión encargó a la firma Neafie & Levy la construcción de un pequeño submarino. El buque sumergible, una mejora en el diseño utilizado por primera vez por el Ejército Continental durante la Revolución Americana, sería diseñado por el ingeniero francés Brutus de Villeroi.

Depiction of the USS Alligator

Representación del USS Alligator

El barco, diseñado para acomodar a 18 hombres, fue el primero de su tipo en contar con un sistema de purificación de aire. Dos tubos con flotadores extendidos a la superficie del agua para suministrar aire a los hombres dentro de la embarcación. Los tubos estaban conectados a una bomba de aire dentro del submarino. La nave de hierro tenía aproximadamente 30 pies de largo y 8 pies de diámetro con pequeñas ventanas de vidrio en su mitad superior. El diseño original de Villeroi incluía 16 paletas accionadas a mano. Esta idea fue descartada como poco práctica y reemplazada por una hélice de manivela, aumentando la velocidad de la nave a unos escasos 4 nudos. Esperaban que este aumento de velocidad combinado con la sólida construcción del submarino fuera efectivo para enfrentarse a los acorazados Confederados, una batalla en la que los barcos de bloqueo de casco de madera del Norte seguramente fallarían. La construcción se completó en la primavera de 1862 y el nuevo submarino fue lanzado con éxito el 1 de mayo.

The USS Alligator

El USS Alligator

Poco después, el barco fue puesto bajo el mando de un civil llamado Samuel Eakin. No pasó mucho tiempo antes de que un periódico local llamara al nuevo submarino «Cocodrilo».»El apodo se quedó y fue adoptado por la Marina de la Unión. En casi todas las correspondencias oficiales que iban a seguir, el submarino se conocía como el USS Alligator.

El submarino se involucró en la guerra el 19 de junio de 1862, cuando el remolcador de vapor Fred Kopp comenzó a remolcar el barco por el río Delaware. Los dos barcos entraron en la bahía de Chesapeake y finalmente llegaron a Hampton Roads, Virginia, cuatro días después. El Cocodrilo tomó posición cerca del Satélite de vapor de rueda lateral, que iba a ser su auxiliar durante su servicio con el Escuadrón de Bloqueo del Atlántico Norte, y luego fue enviado por el río James a City Point. El Cocodrilo recibió instrucciones de limpiar el río de cualquier obstrucción cerca de Fort Darling para crear un paso seguro para que las lanchas cañoneras de la Unión se movieran río arriba para apoyar al general George B. McClellan y su camino hacia Richmond. Sin embargo, cuando el submarino llegó a City Point, el comandante naval John Rodgers se dio cuenta de que el río no era lo suficientemente profundo como para ocultar el submarino.

The USS Alligator in Tow with the USS Sumter

El USS Alligator remolcado con el USS Sumter

Considerado inútil en el James, el Cocodrilo fue enviado al Astillero Naval de Washington para realizar más pruebas. El contralmirante Samuel Francis Du Pont pronto se interesó en el único buque y decidió usarlo en su plan para capturar Charleston, Carolina del Sur. El 31 de marzo de 1863, el Alligator y su nueva embarcación (USS Sumter) comenzaron el largo viaje a Port Royal, Carolina del Sur.Los dos barcos se toparon con un mal tiempo cerca del Cabo Hatteras, Carolina del Norte, y el Sumter se vio obligado a retirarse con el submarino pesado. El Cocodrilo se quedó a la deriva. Y aunque no sabemos exactamente qué le pasó a la desafortunada embarcación en las horas que siguieron, sí sabemos que se hundió, poniendo fin efectivamente al experimento que había sido el primer submarino de la Unión.

Apenas 150 años después, en 2005, un grupo formado por múltiples investigadores, historiadores y arqueólogos comenzó a buscar el submarino desaparecido. El esfuerzo multifacético tiene como objetivo revelar el diseño final del submarino y descubrir lo que sucedió entre el momento en que el cocodrilo se soltó del Sumter y cuando se hundió.

El proyecto Cocodrilo involucra a varias organizaciones lideradas por la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica del Departamento de Comercio. Los investigadores creen que el proyecto conducirá a nuevos descubrimientos submarinos que se sumarán a nuestro conocimiento de la Guerra Civil y, por lo tanto, de la historia de nuestra nación en su conjunto, incluso si el submarino nunca se encuentra.