keväällä 1861 Yhdysvallat oli sodassa itseään vastaan. Sekä Yhdysvaltain armeija että laivasto olivat hajonneet, kun palveluksessa olevat joutuivat valitsemaan puolensa. Samaan aikaan vastaperustettu liitto ja itsenäiseksi julistautunut Konfederaatio ryhtyivät rakentamaan puolustusjoukkoja.

myöhemmin samana vuonna unionin laivasto tilasi neafie & Levy-yhtiön rakentamaan pienoissukellusveneen. Sukellusvenealuksen, joka oli parannus mannermaan armeijan Amerikan vallankumouksen aikana ensimmäistä kertaa käyttämään muotoiluun, suunnitteli ranskalainen insinööri Brutus de Villeroi.

Depiction of the USS Alligator

USS alligaattorin kuvaus

18 miehen majoitukseen suunniteltu alus oli ensimmäinen laatuaan, jossa oli ilmanpuhdistusjärjestelmä. Kaksi putkea, joissa on kellukkeet, jotka ulottuvat vedenpinnan yläpuolelle syöttämään ilmaa aluksen sisällä oleville miehille. Putket oli kytketty sukellusveneen sisällä olevaan ilmapumppuun. Rautavene oli noin 30 jalkaa pitkä ja halkaisijaltaan 8 jalkaa, ja sen yläpuoliskolla oli pienet lasi-ikkunat. Villeroin alkuperäisessä mallissa oli 16 käsikäyttöistä melaa. Tämä ajatus hylättiin epäkäytännöllisenä ja korvattiin käsikäyttöisellä potkurilla, jolloin aluksen nopeus nousi vaivaiseen 4 solmuun.

he toivoivat, että tämä nopeuden kasvu yhdistettynä sukellusveneen kiinteään rakenteeseen osoittautuisi tehokkaaksi etelävaltioiden Ironcladien kohtaamisessa, jossa pohjoisen puurunkoiset saartorenkaat epäonnistuisivat varmasti. Rakennustyöt saatiin päätökseen keväällä 1862 ja uusi sukellusvene laskettiin onnistuneesti vesille 1. toukokuuta.

The USS Alligator

USS Alligator

pian tämän jälkeen alus määrättiin Samuel eakinin alaisuuteen. Ei kestänyt kauaa, kun paikallislehti nimesi uuden sukellusveneen ” alligaattoriksi.”Lempinimi jäi ja se hyväksyttiin unionin laivastoon. Lähes kaikissa virallisissa vastauksissa sukellusveneestä käytettiin nimitystä ”USS Alligator”.

sukellusvene osallistui sotaan 19.kesäkuuta 1862, kun höyryhinaaja Fred Kopp alkoi hinata alusta Delawarejoella. Alukset saapuivat Chesapeakenlahdelle ja saavuttivat lopulta Hampton Roadsin Virginiassa neljä päivää myöhemmin. Alligator asettui lähelle sidewheel steamer Satellite-nimistä höyrylaivaa, jonka oli määrä olla aluksen tarjouspyyntönä Pohjois-Atlantin Saartolaivueessa, minkä jälkeen se lähetettiin James-jokea pitkin City Pointiin. Alligaattori sai käskyn tyhjentää joen kaikista esteistä Fort Darlingin lähellä, jotta unionin tykkiveneet pääsisivät turvallisesti ylävirtaan tukemaan kenraali George B. Mcclellania ja hänen ajoaan kohti Richmondia. Sukellusveneen saavuttua City Pointiin laivaston komentaja John Rodgers kuitenkin tajusi, ettei joki ollut tarpeeksi syvä sukellusveneen piilottamiseksi.

The USS Alligator in Tow with the USS Sumter

USS Sumterin kanssa hinannut USS Alligator

katsottiin käyttökelvottomaksi Jamesilla, joten alligaattori lähetettiin Washingtonin laivastontelakalle lisätestattavaksi. Kontra-amiraali Samuel Francis Du Pont kiinnostui pian ainutlaatuisesta aluksesta ja päätti käyttää sitä suunnitelmassaan vallata Charleston Etelä-Carolinassa. 31. Maaliskuuta 1863 Alligator ja sen Uusi tender (USS Sumter) aloittivat pitkän matkan Port Royaliin, S. C. kaksi alusta joutuivat kovaan säähän Cape Hatterasin lähellä ja Sumter joutui irtautumaan raskaalla sukellusveneellä. Alligaattori jäi tuuliajolle. Ja vaikka emme tiedä tarkalleen, mitä epäonniselle alukselle tapahtui seuraavina tunteina, tiedämme, että se upposi – käytännössä päättäen kokeen, joka oli ollut unionin ensimmäinen sukellusvene.

vajaat 150 vuotta myöhemmin, vuonna 2005, useista tutkijoista, historioitsijoista ja arkeologeista koostuva ryhmä alkoi etsiä kadonnutta sukellusvenettä. Monitahoisessa pyrkimyksessä pyritään paljastamaan sukellusveneen lopullinen rakenne ja selvittämään, mitä tapahtui Sumterista irronneen alligaattorin ja sen uppoamisen välillä.

Alligator-hankkeessa on mukana useita organisaatioita, joita johtaa kauppaministeriön National Oceanic and Atmospheric Administration. Tutkijat uskovat hankkeen johtavan uusiin vedenalaisiin löytöihin, jotka lisäävät tietoamme sisällissodasta ja sitä kautta koko kansakuntamme historiasta – vaikka sukellusvenettä ei koskaan löydettäisikään.