Au printemps 1861, les États-Unis étaient en guerre contre eux-mêmes. L’armée et la marine des États-Unis avaient été déchirées car ceux qui étaient en service étaient obligés de choisir leur camp. Pendant ce temps, l’Union nouvellement formée et la Confédération autoproclamée se sont démenées pour constituer des forces défensives.

Plus tard cette année-là, la marine de l’Union chargea la firme Neafie&Levy de construire un petit sous-marin. Le navire submersible, une amélioration de la conception utilisée pour la première fois par l’Armée continentale pendant la Révolution américaine, serait conçu par l’ingénieur français Brutus de Villeroi.

Depiction of the USS Alligator

Représentation de l’USS Alligator

Le navire, conçu pour accueillir 18 hommes, a été le premier du genre à disposer d’un système de purification de l’air. Deux tubes avec des flotteurs s’étendaient à la surface de l’eau au-dessus pour fournir de l’air aux hommes à l’intérieur du navire. Les tubes étaient connectés à une pompe à air à l’intérieur du sous-marin. L’embarcation en fer mesurait environ 30 pieds de long et 8 pieds de diamètre avec de petites fenêtres en verre sur sa moitié supérieure. Le design original de Villeroi comportait 16 pagaies actionnées à la main. Cette idée a été rejetée comme peu pratique et remplacée par une hélice à manivelle, augmentant la vitesse de l’engin à une vitesse dérisoire de 4 nœuds.

Ils espéraient que cette augmentation de vitesse combinée à la construction solide du sous-marin s’avérerait efficace pour faire face aux Cuirassés confédérés, une bataille au cours de laquelle les navires de blocus à coque en bois du Nord ne manqueraient pas d’échouer. La construction fut achevée au printemps 1862 et le nouveau sous-marin fut lancé avec succès le 1er mai.

The USS Alligator

L’USS Alligator

Peu après, le navire fut placé sous le commandement d’un civil du nom de Samuel Eakin. Il ne fallut pas longtemps avant qu’un journal local ne nomme le nouveau sous-marin « Alligator. »Le surnom est resté et a été adopté par la marine de l’Union. Dans presque toutes les correspondances officielles qui devaient suivre, le sous-marin était appelé USS Alligator.

Le sous-marin a été impliqué dans la guerre le 19 juin 1862 lorsque le remorqueur à vapeur Fred Kopp a commencé à remorquer le navire sur le fleuve Delaware. Les deux navires entrent dans la baie de Chesapeake et atteignent finalement Hampton Roads, en Virginie, quatre jours plus tard. L’Alligator a pris position près du satellite à vapeur à roue latérale, qui devait être son tender pendant son service avec l’Escadron de blocus de l’Atlantique Nord, puis a été envoyé sur la rivière James à City Point. L’Alligator reçoit l’ordre de dégager la rivière de tout obstacle près du Fort Darling afin de créer un passage sûr pour que les canonnières de l’Union puissent remonter le fleuve pour soutenir le général George B. McClellan et sa route vers Richmond. Cependant, lorsque le sous-marin a atteint City Point, le commandant de la marine, John Rodgers, s’est rendu compte que la rivière n’était pas assez profonde pour dissimuler le sous-marin.

The USS Alligator in Tow with the USS Sumter

L’USS Alligator en remorque avec l’USS Sumter

Considéré comme inutile sur le James, l’Alligator a été envoyé au Washington Navy Yard pour des tests supplémentaires. Le contre-amiral Samuel Francis Du Pont s’est rapidement intéressé à ce navire unique et a décidé de l’utiliser dans son plan pour capturer Charleston, en Caroline du Sud. Le 31 mars 1863, l’Alligator et son nouveau tender (USS Sumter) commencèrent le long voyage vers Port Royal, en Caroline du Sud. Les deux navires se heurtèrent à des conditions météorologiques difficiles près du cap Hatteras, en Caroline du Nord, et le Sumter fut forcé de se désengager avec le sous-marin lourd. L’Alligator a été laissé à la dérive. Et bien que nous ne sachions pas exactement ce qui est arrivé au navire malchanceux dans les heures qui ont suivi, nous savons qu’il a coulé, mettant ainsi fin à l’expérience qui avait été le premier sous–marin de l’Union.

Un peu moins de 150 ans plus tard, en 2005, un groupe composé de plusieurs chercheurs, historiens et archéologues a commencé à rechercher le sous-marin disparu. L’effort aux multiples facettes vise à révéler la conception finale du sous-marin et à découvrir exactement ce qui s’est passé entre le moment où l’Alligator a été détaché du Sumter et le moment où il a coulé.

Le projet Alligator implique plusieurs organisations dirigées par la National Oceanic and Atmospheric Administration du Département du Commerce. Les chercheurs pensent que le projet mènera à de nouvelles découvertes sous–marines qui enrichiront notre connaissance de la guerre civile et donc de l’histoire de notre nation dans son ensemble – même si le sous-marin n’est jamais retrouvé.